너네 아버지는 뭐하시니?

 

“너네 아버지는 뭐하시니?”

생각해보니 어렸을때 이 질문을 참 많이 받았다. 그냥 학교 선생님이나 친구 부모님들이 으례 물어보셨던것 같다. 난 별로 대수롭지 않게 생각했고, 그냥 ‘모 대학교 교수님이예요’ 라고 공손히 답하곤 했다.

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아들이 중학생이 되니 슬슬 가끔 아빠가 무슨 일을 하는지 관심을 보이기도 한다. 저 나이 또래 미국 아이들에게 지금 내가 하는 벤처캐피탈은 이해하기도 모호하고 썩 매력있는 직종이 아니다. 아마 소방수나 경찰관, 혹은 게임회사 CEO 정도되야 ‘영웅’급에 속할테고, 그 정도는 아니라도 주위 친구들 아버지가 애플이나 구글 같이 쿨한 회사에 다니는 분들이 있는데 살짝 부러워 하는 눈치다. 어쩌랴 이 애비의 길은 다른 것을…

아들과 가끔 내가 하는 투자일에 관해 이야기 하기도 한다. 여러번 설명해서 이제 아빠가 스타트업에 투자하는 일을 한다는 정도는 이해하는 것 같다. 아들이 관심을 보일때마다 이런 저런 회사에 투자했다고 설명해주기도 하는데, 어떤 투자건은 필요에 의해서 외부에 공개하지 않는 경우도 있으므로, 아까 대화 말미에 살짝 주의를 주었다.

“아들아, 아빠가 어디에 투자했다고는 친구들에게 말하지 말아라”

“네 아빠. 어차피 내 친구중에 아빠가 뭐하는지 아는 애 없어요”

“$#^%&*”

읔.. 아빠 존재감의 대미지 게이지 상승중. 근데 그보다도 옛날의 내경험과 너무 다르다는게 신기하다.

“너에게 ‘아버지 뭐하시냐’ 라고 물어보는 사람 없니?”

“아무도 안물어 보는데요”

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그렇다. 아이가 있으면 아이를 바라보면 될 것이지 그 아이의 부모 직업을 알아서 뭐하겠나. 한국은 참 이래저래 많이 스펙을 중시한다. 생각해 보니 어렸을때 선생님이나 친구 부모님들이 나에게 아버지 직업을 물어본건 일종의 ‘스펙 체크’ 였으리라. 아이들에게까지 이정도니 어른들이 스펙에서 느끼는 부담과 스트레스는 말해 뭣하랴. 서양이라고 스펙이 완전 무시되는 세상은 아니지만, 정도의 차이는 꽤 커보인다.

내 생각에 어떤 조직이나 간부가 사람을 채용할때 스펙에 매달리는 것은 ‘우리는 사람의 능력이나 태도를 평가할 능력이 없어요’ 라고 대놓고 인정하는 거나 다름없다고 본다. 자신의 판단에 자신이 없으니 학벌과 같은 스펙을 믿고 간다는 생각 아닐까? 좋은 스펙의 인재만 후보로 받는다고 자랑할게 아니라, 자신이 해야하는 판단을 대학 입학 사정관에게 맡긴 꼴인거다.

틀려도 좋으니 나름의 판단기준, 나름의 평가기준을 가졌으면 좋겠다. 그러면 아마 스펙이 좀 덜 중요한 사회가 올거다.

 

 

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‘빅베이슨 캐피탈’ 이름의 기원

작년 가을쯤 회사 이름 짓느라고 일주일 동안 낑낑 거렸던 기억이 난다. 그럴싸한 이름을 생각해 내는 것도 고역이였지만, 웬만큼 좋다고 생각한 이름의 웹사이트 도메인은 다 누군가 차지하고 있었다. 아마 모든 스타트업이 비슷한 고충을 겪었을것 같다.

그러다가 누군가 집 근처 길 이름을 생각해 보라고 해서 Big Basin Way 가 생각났다. 내가 살고 있는 Saratoga시의 다운타운에서 시작해 산속으로 들어가는 꼬불꼬불한 길이다.

내가 찍은 Saratoga 다운타운 사진. Big Basin Way 안내 표지판이 보인다

사실 Big Basin은 이동네서 아마 공원이름으로 가장 유명할 것이다. 집에서 자동차로 Big Basin Way 길을 따라 약 50분정도 가면 Big Basin Redwoods State Park라는 주립공원에 다다르는데, 아주 큰 키의 삼나무(redwood) 숲이 울창하고 사람들이 캠핑 장소로도 많이 찾는 곳이다. 그래서 Big Basin 이라는 이름이 한국에서는 생소하게 들리겠지만, 이동네 사람들에게 그렇게 낯선 이름은 아니다.

올해 여름 Big Basin 공원에서 아들과 단둘이 캠핑하던때

Big Basin을 굳이 한국말로 번역하자면 ‘커다란 분지’ 혹은 ‘큰 그릇’ 정도가 된다. 나에게는 집 앞길 이름이라 친숙하기도 했지만, 한국어로도 ‘큰 그릇’이라는 어감이 참 좋았다. ‘큰 그릇에 좋은 사람, 좋은 회사를 많이 담자’는 상상을 막 하기에 이르렀다 ^^. 그리고 결정적으로 bigbasincapital.com 도메인이 아직 남아있다! 회사 이름을 확정짓기도 전에 바로 GoDaddy에서 도메인부터 일단 찜. 다행히 이 이름으로 펀드와 회사를 등록하는데도 아무 문제 없다는 변호사의 의견을 듣고 이것으로 확정했다.

Basin이란 단어에 대해 약간 부연 설명하자면, 세면대야 같이 물 등을 담는 커다란 그릇을 뜻하기도 하고, 지리학적으로는 호수같이 물이 차 있는 분지를 뜻하기도 한다. 발음은 두번째 음절의 i 가 묵음에 가까워 ‘베이슨’ 정도로 들린다. (원어민 발음은 네이버 사전을 참조)

그래서 회사이름의 한글 표기는 ‘빅베이슨’ 혹은 ‘빅베이슨 캐피탈’로 통일하기로 했고, 보도자료 등에도 그렇게 썼다. (이 글을 보시는 분들께도 통일된 표기에 협조를 부탁드립니다^^)

빅베이슨 캐피탈

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VC에게 감흥을 주는 말, 그렇지 못한 말

직업상 회사소개서, IR자료, 사업계획서 등과 같은 문서를 아주 많이 접하게 되는데, 거의 매번 느끼는 것이 투자자 관점에서 필요없는 정보들이 참 많이 들어가 있다는 점이다. 창업자의 입장에서는 조금이라도 더 많은 정보를 전달해서 회사를 돋보이게 하고 싶겠지만, 투자자의 관심을 끄는데 별로 도움이 안되는 내용이 90%이다 보면 자료를 읽는것 자체가 고역이 되고 중요한 포인트마저 건성으로 지나치게 될 확률이 높아진다. 아래는 회사소개서나 투자자와의 미팅때 별로 도움이 안되는 말이나 데이터들의 예이다. 물론 VC들마다 견해가 다를 것이므로 아래는 개인적인 견해임을 미리 밝혀둔다.

  • “저희 회사는 무슨무슨 창업경진대회 우승등, 다양한 수상 경력이 있습니다”

각종대회에서 많은 수상을 한 팀에게는 좀 섭섭한 이야기 일 수 있으나, VC들은 경진대회 결과를 별로 중요하게 생각하지 않는다. 길어야 10분 남짓의 피칭을 듣고 두어개의 질문과 대답으로 그 회사나 창업자의 능력을 제대로 평가하기는 너무 어렵기 때문이다. 오히려 경진대회를 너무 많이 나가는 팀은 VC가 좀 이상하게 볼 수도 있다 (그 시간에 제품을 만들거나 파는게 더 나을수 있으므로). VC에게 감흥을 주는 데이터는 경진대회 수상경력이 아니라 고객이나 사용자에 관한 것이다. 어떤 고객이 어떤 이유로 얼마만큼의 돈을 내고 우리 제품을 쓰고 있는지가 VC입장에서는 어떤 트로피 보다도 중요하다.

  • “아래 리스트는 저희 회사의 화려한 어드바이저 분들입니다. 업계에서 내로라하는 분들이죠”

주위에 좋은 어드바이저가 있으면 좋은 조언을 듣고 배울수 있으니 좋지만, 역시 어드바이저는 어드바이저일뿐 그 사람이 사업을 하는게 아니다. 즉, 좋은 어드바이저는 창업자 자신에게 benefit이 있는 것이지, 유명한 어드바이저의 존재가 VC를 설득하는데 결정적인 도움을 준다고 보기는 어렵다. 어드바이저가 얼마나 유명한 사람인가보다는 창업자와 그 팀의 능력이 100만배 중요하기 때문에, 한정된 지면과 시간이면 창업팀의 백그라운드와 능력을 부각하는게 낫다.

  • “저희 회사에 투자하시면 몇년내로 몇배 이상의 수익은 내실 수 있을겁니다”

투자자의 돈을 책임지고(!) 벌어주겠다는 마음은 고맙지만, 이런말을 곧이 곧대로 들을 VC는 거의 없다고 보면 된다. 벤처투자는 기본적으로 high risk 이기 때문에 이런 말은 의미도 없을 뿐더러, 괜히 말하는 사람의 신용만 갉아먹는다. 이 투자가 얼만큼의 리스크가 있고 얼만큼의 수익을 낼 수 있을지를 가늠하는 것은 투자자의 몫이다. 사업가가 고민해야 할 것은 회사가 어떤 가치를 창출해서 어떻게 돈을 벌 것인가에 관한 것이다. 그것에 집중하면 사업가가 걱정 안해줘도 투자자들은 당연히 수익을 낸다.

  • 회사 연혁

회사가 언제 어디로 이사했고, 몇년도 몇월에 벤처기업 인증을 받았고, 언제 국책과제 업체로 선정되었고 등등, 이런 자잘한 회사 발자취는 나쁠건 없지만 투자자입장에선 그냥 필요 없는 것들이다. 이런 회사 연혁은 특히 국내 회사들의 IR자료나 웹사이트에 꼭 등장하는 것 같다. VC에게 중요한 것은 회사 연혁이 아니라 마일스톤이다. 즉, 언제부터 만들기 시작해서 언제 론칭했고, 언제까지 몇명의 고객/사용자를 모았으며, 향후 로드맵은 어떻게 되는가 하는 것이다.

  • 향후 5년 P&L

IT업종에서 5년은 거의 영원과 같은 시간이다. 한달 앞도 내다보기 힘든 스타트업이 향후 5년간 매출과 비용, 이익규모를 만원단위 까지 projection한다는 것은 불가능하다고 보면 된다. 3년~5년 후의 상황에 대해 어떤 숫자를 제시해도 그건 ‘소설’임을 알기에 이런것에 큰 의미를 두는 투자자는 별로 없다. 단, 현재 매출이 있는 회사라면 내년 예상 매출 정도는 정확하진 않겠지만 ‘목표’ 차원에서 좀 의미가 있을까? 그 외에는 나는 거의 보지 않는다. 2년후도 예상하기 너무 어렵기 때문이다.

이밖에도 사실 더 많이 있는데, 글도 길어지고 밤도 깊어지니 오늘은 이만.

 

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창업자의 고민: 누구 장단에 춤을 추란 말인가

스타트업 창업자는 아마 하루에도 여러번 이런 저런 사람에게 조언을 듣게 된다. 같이 일하는 회사의 직원들은 말할 것도 없고, 투자자들, 멘토들, 심지어 가족이나 친구들도 다 도와주려는 마음에서 한마디씩 거들게 마련이다. 경영서적이나 강연 비디오, 각종 블로그, 칼럼 등만 봐도 창업자들을 위한 조언은 세상에 넘쳐난다. 문제는 이런 조언들이 서로 상충되는 것들이 참 많다는 것이다. 가상의 예를 들어 보자. 한 창업자가 전국민이 쓸 법한 범용 앱을 만들었다. 그랬더니 한 멘토가 이런 말을 한다.

“타겟 사용자층이 누구죠? 적은 수라도 코어 유저가 열광할 수 있는 제품을 만들어야 하지 않을까요?”

그말이 맞는 듯 하여, 대학생들을 대상으로한 특화된 앱을 만들었다. 그랬더니 한 투자자가 이런 말을 한다.

“전국에 대학생이 몇명이나 되죠? 타겟 마켓이 너무 작네요”

이런 과정을 몇번 겪으면 본래 인성 좋던 창업자도 성격 버리기 일쑤다. 흔히 보이는 상충되는 조언들 예를 몇개 더 들어보자.

(제품 방향성)

  • 처음 아이디어를 초지일관 밀어부치세요. 언젠간 세상이 알아주는 날이 올겁니다.
  • 요새는 린스타트업, MVP시대죠. 시장의 반응보고 빨리 피봇하세요

(로컬/글로벌)

  • 일단 한국 시장을 초토화 하고 글로벌로
  • 한국 시장은 너무 작으니 무조건 처음부터 해외로

(중국진출)

  • 중국시장은 한국 회사에겐 엄청난 기회입니다
  • 중국에 진출했던 모 회사는 IP만 도난당하고 결국 철수했습니다

(유료/무료)

  • 당신 회사의 서비스는 정말 훌륭해서 유료라도 다들 돈내고 쓸겁니다
  • 유료로 전환하는 순간 99% 유저가 떠날걸 각오하세요

(마케팅)

  • 시장에서 살아남으려면 마케팅에 돈을 써서라도 무조건 사용자층을 넓혀야죠
  • 밑빠진 독에 물붓기 식의 마케팅 하다 망한 회사가 하나 둘이 아니죠

(공동창업자 선택)

  • 본인이 가지고 있지 않은 능력과 스킬을 가진 사람을 공동창업자로
  • 능력이나 스킬보다는 눈빛만 봐도 마음이 통하는 친구같은 이를 공동창업자로

(투자 시점)

  • 제품을 만들고 투자를 받아야 제값을 받죠
  • 투자를 먼저 받아야 제품을 제대로 만들죠

대충 떠오르는 것만 적어봤는데, 아마 이외에도 수많은 예가 있을 것이다. 결국 정답은 없다. 양쪽의 말이 다 일리가 있고 진정어린 조언이기 때문이다. 창업자는 주위에서 끊임없이 들어오는 이런 input들을 내재화시켜 소화해내고, 여러 상황들을 종합하여 그 순간 최적이라고 믿는 길로 결정할 수 밖에 없다. 그래서 창업자의 판단력(judgment)은 정말 중요하다. 멘토가 시키는 대로 그대로 하는 예스맨이 되어서도 안되고, 주위의 조언에 귀를 막아버린 독불장군이 되어서도 안된다. 즉, 각종 인풋 -> 내재화 -> 결정 -> 행동 이 과정을 현명하게 그리고 너무 스트레스 받지 않고 할 수 있어야 한다. 그래서 창업자가 되는 것은 참 어려운 일이다.

 

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IKEA 예찬론

98년 결혼과 동시에 유학와서 마련한 첫 신혼집은 피츠버그 시내 학교 근처의 작은 아파트였다. 방 1개 짜리에 월세는 $605불이였다. 지금 생각해보면 참 싸게 보이는데, 그때는 내가 대학원생으로서 학교에서 받는 월급이 세금 제하고 약 $1100불 정도여서, 월세가 꽤 부담가는 액수였다. 암튼 그렇게 쪼들리며 살아가던 시절, 우리집 가구는 죄다 IKEA제품이였다. 침대, 책장, 서랍장, 소파 등등 굵직한 가구는 물론, 집안의 소품이나 살림살이들도 IKEA 것들이 참 많았다. 물론 그 이유는 저렴한 가격 때문이였다. 우리가 직접 가서 사온것도 많았고, 다른 유학생에게서 물려 받거나 어디가서 중고품을 사와도 결국은 IKEA 제품이였다. 갓 한국에서 온터라 전동공구도 없이 드라이버 하나 들고 아내와 밤마다 참 열심히 조립했던 기억이 난다. 가구 조립작업을 해본 사람은 알겠지만 이게 그렇게 녹록한게 아니다. 한시간 넘게 하다보면 온몸이 땀에 젖을 정도가 된다. 땀에 젖어 헐떡이며 우리 부부는 습관처럼 이런 말을 하며 훗날을 기약했다.

“우리 나중에 돈 벌면 IKEA 가구는 졸업하자”

미국에 살면서 IKEA 가구 조립을 하도 많이 해서, 나중에는 웬만한 제품은 설명서를 보지 않고 조립을 할 수 있을것 같은 느낌이 솟구칠 정도가 되었다. IKEA 가구들은 주로 톱밥을 압축한 나무를 쓰는데, 거기서 나는 독특한 냄새와도 참 친해지게 되었다.

아마 90년대만 해도 IKEA 가구가 (인기는 좋았지만) 내구성 이미지와는 거리가 멀었다. 대부분 학생때 잠시 몇년 쓰다가 버리거나 팔아버리는 ‘임시 가구’ 정도의 브랜드 이미지가 강했다 (지금도 어느정도 그렇다). 조립 가구이다 보니 몇년 쓰다보면 어딘가 헐거워지거나 하는 경우가 많아서였을거다. 그래도 사람들이 별 불만이 없는 것이, 가격이 워낙 싸서 2-3년만 써도 ‘본전 뽑았다’라고 생각 하는 것 같다.

졸업을 하고, 취직을 하고, 몇년 뒤 내집마련을 한 적이 있는데, 그때쯤 부턴 그간의 다짐 때문이였는지 한동안 IKEA 가구를 별로 사지 않았다. 왠지 IKEA를 사지 않아야 학생 때를 벗고 진정한 사회인으로 거듭날 것 같은 착각(?)을 했던 것 같다.

그리고 다소 늦은 나이에 또 공부를 한다고 이사를 간 적이 있는데, 집 크기를 대폭 줄여야 했다. 방 4개 짜리 2층집에서, 2베드 아파트로 가게 되었다. 그러다 보니 작은집에 맞는 새로운 가구가 필요했는데, 역시 학생 버짓에선 IKEA만한게 없었다. 그때 아이들 침대를 사주며 아빠가 공부하는 기간인 2년동안만 쓰라고 했다. 헌데 결과적으로 아직도 쓰고 있으니 8년 넘게 쓰고 있는 셈이다. 아직도 너무 튼튼해서 바꿔줄 이유가 별로 없다.

내가 보기에 IKEA의 큰 특징은 해가 다르게 발전한다는 것이다. 마치 테크 회사처럼 말이다. 다른 가구 회사들 보면 10년 지나도 디자인이나 제품들이 그냥 비슷비슷하다. 달라진게 별로 없다. IKEA는 내가 지켜본 15년 정도동안 소소하지만 날 즐겁게 해 준 발전이 많았다. 포장 기술도 발전했고, 조립도 예전보다 확실히 쉬워졌다 (부품을 스텝별로 분류해 놓음). 내구성도 많이 좋아져서, 우리집에 10년넘은 IKEA가구가 꽤 된다. 또, 이제는 톱밥나무만 쓰는게 아니라 solid wood(원목)를 쓰는 제품도 늘었다. 디자인도 확실히 좋아졌는데, 예전에는 딱 보면 IKEA티가 나는 제품이 대부분이였지만, 이제는 그냥 일반 가구점에서 사왔다고 해도 믿을만한 제품이 많아졌다. 그러면서도 가격은 15년전이나 지금이나 변함없이 업계 최저가를 자랑한다. 정말 정말 싸다.

얼마나 싼가? 최근에 실생활에서 시장조사를 할 기회가 생겼다. 10년 넘게 써온 침대 프레임(나무)에 쩍하니 금이 가서, 교체하기로 했다. 매트리스는 그대로 쓰면 되니 침대 프레임만 바꾸면 된다. 내가 원하는건 그냥 평범하고 무난한 디자인의 나무 프레임이다. 동네의 가구점 몇군데 (Thomasville, Ethan Allen) 를 방문해서 알아봤더니 대략 퀸싸이즈 프레임이 $2000불 내외였다. 물론 아웃렛같은 곳을 가면 더 싼곳도 있겠지만 멀리 가기는 귀찮았다. 아내의 권유에 IKEA도 가보게 되었다. 사실 처음엔 IKEA에서 살 생각이 별로 없었다. 오래 쓸거니 그냥 비싸더라도 일반 가구를 사는게 낫지 않을까하는 생각이였다. 그런데 가서 보니 안 살 수가 없었다. Solid wood 재료를 쓰고 내가 보기에 디자인도 괜찮은 제품이 단돈 $450불! 내가 운반하고 조립해야 하긴 하지만, 다른 가구점의 1/4 가격이다 . 더이상 망설임이 필요한가? 그자리에서 당장 사버렸다. 이건 2-3년만 써도 본전이야. 물론 가격만 싸다고 산건 아니다. 디자인도 이만하면 훌륭했다. 괜히 기분이 좋아져서 IKEA 간김에 신발장같은 다른 가구며, LED 전구, 램프, 침대 시트등 온갖 집기까지 덤으로 잔뜩 샀다. 그래도 쓴 돈은 $1000불. 아직 다른 가구점에서 침대 프레임을 샀으면 썼을 돈의 반밖에 못 썼다.

IKEA에서 파는 침대 프레임의 예. 이렇게 서랍까지 달린 침대가 $300불 미만이다.

IKEA에서 파는 침대 프레임의 예. 이렇게 서랍까지 달린 침대가 $300불 미만이다. (클릭하면 IKEA 침대 프레임 가격대 확인 가능)

주말에 아내와 한바탕 IKEA 가구들을 열심히 조립했다. 이젠 우리는 숙련공에 가깝고, 전동 공구도 있어서 참 편해졌다. 한쪽에는 아이패드로 영화를 틀어놓고 나름 즐기면서 나사를 조인다. 이젠 조립하면서 옛날처럼 ‘우리 나중에 돈벌면 IKEA 졸업하자’ 이런 말 안한다. 대신

“음, 가격대비 만족도는 역시 IKEA가 짱이지”

라고 중얼거리며, 조립이 끝난 우리의 작품을 흐뭇한 눈빛으로 바라본다.

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